Izgalmas közelképekkel lepte meg a világot a Naprendszer hatodik bolygójának kutatására hivatott Cassini űrszonda. Ezekből máris kiderült: a gyűrűs bolygó Phoebe nevű holdja a Naprendszer szabályait erősítő kivételnek számító őskövület.

Felfedezése óta foglalkoztatja a csillagos égbolt kutatóit a Szaturnusz 31 darabból álló holdkollekciójának 106 éve ismert darabja, a Phoebe. A felfedező William Pickering amerikai csillagász volt, aki az akkor még gyerekcipőben járó fotografikus módszerrel - egy távcső és számos fényérzékeny fotólemez segítségével - találta meg a 120 kilométeres átmérőjű, a Szaturnusztól meglepően nagy távolságban, mintegy 13 millió kilométerre keringő égitestet (a mi Holdunk ehhez képest karnyújtásnyira, nagyjából 300 ezer kilométerre kering a Föld körül). Ám nem ez a Phoebével kapcsolatos egyetlen rejtély, amelyre magyarázatot keres a Giovanni Domenico Cassiniról, a négy évszázaddal ezelőtt élt talján Szaturnusz-kutatóról elnevezett és hét évig tartó űrodüsszeia után július 1-jén sikeresen a Szaturnusz körüli pályára állt, 17 ország űrkutatóinak kalákájában épített űrszonda.

Szembemegy a forgalommal - konstatálták a meglepett csillagászok már a múlt század első évtizedeiben a szóban forgó holdacskáról, azaz pont ellenkező irányban kering a Szaturnusz körül, mint holdtársai. A jelenség ritka, de nem egyedülálló. "A retrográd, vagyis a Naprendszerben megszokottal ellentétes mozgás- vagy forgásirány - mondja Kiss Imre csillagász - nem unikum", hiszen a Naptól számítva a nyolcadik, tömegét tekintve a negyedik legnagyobb bolygó, a Neptunusz Triton nevezetű holdja is más irányban kering, mint hat holdtestvére. Sőt maga az Esthajnalcsillagnak is nevezett Vénusz is retrográd a tekintetben, hogy bolygótársaival ellentétes irányban forog a saját tengelye körül. Csakúgy, mint az Uránusz, amelynek forgástengelye ráadásul szinte benne fekszik a Nap körüli pálya síkjában, így a bolygó mintegy gurul keringési pályáján.

Az említett furcsaságok miértjére eleddig nem született egyértelmű, mindenkit kielégítő magyarázat. Mindenesetre nem kevesen vannak, akik szerint e jelenségek kapcsolatban lehetnek a nyolc éve elhunyt, csillagászberkekben és a tudományos-fantasztikus irodalmat kedvelők körében egyaránt elismert Carl Sagan amerikai csillagász alapötletével, akinek fontos szerepe volt az amerikai űrkutatási hivatal, a NASA Mariner-, Voyager- és Viking-expedícióinak tudományos irányításában. A jó tollú és kommunikátorként is kedvelt tudós - annak idején filmre is vitt - Kapcsolat című regényében fejtette ki a szélesebb nyilvánosság számára is kezelhető formában az utóbb a gyakorlatban is hasznosíthatónak bizonyult teóriáját. E szerint az égitestek gravitációs hatása bonyolult erőteret hoz létre, melyben az ellentétes irányú vonzások nem csupán módosítják, hanem olykor ki is olthatják egymást. Így léteznek olyan helyek a bolygóközi térben, ahol "nulla gravitációs hatás" érvényesül. Ezeket a területeket a szakterminológia librációs, más néven Lagrange-pontoknak nevezi.

A NASA csillagászai ezen felbuzdulva kijelölték a Naprendszer librációs pontjait, és ezeket hálózatba szerkesztve megrajzolták azokat a lehetséges pályákat is, amelyeken az égi űrjárművek a szükséges üzemanyag töredékével juthatnak el valamely librációs pontból egy másikba. Az eredmény egy bonyolult rajzolatú űrúthálózat. A Cassini űrszonda is kihasználta e gravitációs előnyöket: olyan pályán közelítette meg nagy sebességgel az útjába kerülő bolygókat, hogy azok gravitációs mezői parittyához hasonlóan lendítették tovább úti célja felé.

Az ily módon szerencsésen a Szaturnusz közelébe érkezett űrszonda első, a már említett Phoebéről készített képei aztán igencsak izgalomba hozták a csillagászokat. Már csak azért is, mivel minden korábbinál részletesebb rajzolatát adták a bolygó viharos előéletére utaló felszíni alakzatoknak. A kutatók remélik, hogy hamarosan biztosabbat tudnak a hold eredetéről is. Az új képek egyébként azt a korábbi feltételezést erősítik, miszerint a Phoebe az óriásbolygó által befogott kisbolygó lehet, amely az eredeti Szaturnusz-rendszeren kívülről érkezett. A Cassini űrszonda fotói alapján ugyanis - bár az expedíciót koordináló NASA még nem mondta ki a végső szót - sejthető, hogy a sötét, poros felszín alatt túlnyomórészt jég alkotja az égitest anyagát - ami a befogáselméletet erősíti.

A gyakorlott holdvadásznak tartott Szaturnusz esetében ez nem is lenne újszerű. A Naprendszer második legnagyobb bolygójának 31, lajstromba vett holdja közül legalább 14-ről valószínűsítik, hogy nem a Szaturnusz körül alakult ki, hanem a közelben elhaladó jeges aszteroida volt, amelyet vonzereje révén a bolygóóriás önmaga körüli pályára állított. A Cassininak a Phoebéről készült első közelképei mindenesetre talányosak. Bár a hold alacsony fényvisszaverési mutatója a kóbor űrvándorokra jellemző magas széntartalomra utal, a legújabb felvételek a kráterek falán és mélyén olyan világos foltokat és sávokat mutatnak, ahol a sötét fedőréteg alatt megbúvó jég bukkan a felszínre, vagyis az égi vándor fő alkotóeleme nem feltétlenül kőzet.

"Az ellentmondás csak látszólagos, a Naprendszer ősi anyagát hordozó kisbolygóknak lehet jég is az alkotójuk" - válaszolt a HVG kérdésére elektronikus levélben Richard West amerikai csillagász, aki a Hale-Bopp-üstökös hét évvel ezelőtti megfigyelése kapcsán szerzett tudományos hírnevet magának. A vizsgálat mindenesetre folytatódik. Így például még eldöntendő, hogy Szaturnusz-holddá avanzsálása előtt a Phoebe vajon az ősi Naprendszer anyagait is hordozó meteoritok vagy aszteroidák családjába tartozik-e.

VAJNA TAMÁS

Érdekesnek találta cikkünket?
Legyen HVG pártoló tag!

A HVG Pártoló Tagság programja az első olyan kezdeményezés, aminek keretében az olvasóink közelebb kerülhetnek szerkesztőségünkhöz és támogatásukkal segíthetik, hogy újságírói munkánkat továbbra is az eddig megszokott magas színvonalon végezhessük. Tagjainknak heti exkluzív hírlevelet küldünk, rendezvényeket kínálunk, a könyveinkre és egyéb termékeinkre pedig komoly kedvezményt adunk. Támogatóként már heti egy kávé árával is hozzájárulhat a minőségi újságíráshoz! „Amikor annyira eluralkodik a mindennapi életünkön a virtualitás, üdítő igazi emberi kapcsolatokat építeni.”
K. Erna – Pártoló tag


„Régóta olvasom a HVG-t és cikkei között mindennap találok érdekfeszítőt!”
H. Szabolcs - Támogató
Csatlakozzon programunkhoz, támogassa munkánkat egyszeri hozzájárulással vagy fizessen elő a hetilapra!
A HVG Pártoló Tagság programja az első olyan kezdeményezés, aminek keretében az olvasóink közelebb kerülhetnek szerkesztőségünkhöz, és támogatásukkal segíthetik, hogy újságírói munkánkat továbbra is az eddig megszokott magas színvonalon végezhessük. Támogatóként már heti egy kávé árával is hozzájárulhat a minőségi újságíráshoz! Csatlakozzon programunkhoz, támogassa munkánkat egyszeri hozzájárulással vagy fizessen elő a hetilapra!
Budapestre jön Tom Jones

Budapestre jön Tom Jones

Lyukasztott kijelzős mobilt villantott a Honor – képek

Lyukasztott kijelzős mobilt villantott a Honor – képek

Nem sikerült megbuktatni a lengyel kormányt

Nem sikerült megbuktatni a lengyel kormányt

Vidékről mozgósít a Jobbik további tüntetésekre

Vidékről mozgósít a Jobbik további tüntetésekre

Az éjszaka megjön a hó

Az éjszaka megjön a hó

Ötmillió dolláros lopás: Pharrell Williamsék dala a bíróság szerint plágium

Ötmillió dolláros lopás: Pharrell Williamsék dala a bíróság szerint plágium